Reportages

Roger Federer, le diable devenu génie, fête ses 40 ans

Le Suisse Roger Federer (n°9) fête ce dimanche ses 40 ans. Vous ne pouvez pas manquer cet anniversaire, tous les médias – dont nous-mêmes, on ne va pas s’en priver ! – vous en parleront. Pour nous, c’est le moment de faire un bond en arrière de quatre décennies, pour revenir au moment où celui qui allait devenir une légende du tennis est né.


Nous étions vendredi et Robert Federer savait qu’un week-end chargé se profilait à l’horizon. Sa femme, Lynette, était sur le point de mettre au monde le deuxième enfant du couple. Diana, née deux ans plus tôt, était encore trop jeune pour comprendre qu’elle aurait bientôt un petit frère. Mais, ce jour-là, Robert avait d’autres projets : il était en demi-finale d’un tournoi de double et ne pouvait pas manquer ce rendez-vous. Après avoir remporté le match, il a pris sa moto et s’est rendu à l’hôpital, où une nouvelle l’attendait : « Toujours rien. » Tels étaient les mots de sa femme, qui lui donner son feu vert pour un autre plan : rencontrer un groupe d’amis dans un club de tennis de Rheinfelden. Cette nuit-là, après deux heures du matin, le téléphone du club a sonné pour le demander. « Monsieur Federer ? Je pense que la meilleure chose est que vous veniez le plus tôt possible. » Et c’est ainsi qu’il est rentré dans cet hôpital de Bâle, où à 8h30 du matin naissait un enfant de 3,6kg et 54cm. C’était le samedi 8 août 1981, le premier jour de la vie de Roger Federer. Le week-end n’était pas fini pour Robert. L’homme est revenu l’après-midi même au club de tennis pour disputer la finale du double qu’il avait en attente. Bien sûr, il l’a gagnée, une anecdote qui nous permettra de comprendre l’amour inconditionnel de son héritier pour ce sport. C’était ce qu’il voyait toujours à la maison, avec deux parents qui ne manquaient pas une occasion d’entrer sur le terrain pour jouer. Robert était un amateur et Lynette a obtenu un certain classement, une passion qu’ils ont découverte lorsqu’ils ont déménagé en Suisse en 1973, des années après leur rencontre à Johannesburg. Lynette a fait partie de l’équipe de communication du Swiss Open pendant dix ans, connu familièrement sous le nom de tournoi ATP 500 de Bâle, un tournoi qui n’était qu’à deux kilomètres de son domicile. Tout était lié, mais bien sûr, qui allait leur dire que ce bébé qu’ils berçaient tous les soirs finirait par être le meilleur joueur de tous les temps ? Le premier indice que le petit Roger leur a laissé était une habileté inhabituelle avec ses mains, comme ils l’ont eux-mêmes raconté dans une interview. C’était incroyable qu’à seulement 11 mois, cet enfant soit déjà capable d’attraper de grosses balles, à la volée. Pas impressionné ? Eh bien, il y a mieux. Roger Federer a grandi entouré de balles, il a toujours eu une clôture, il a passé des heures à jouer avec, même s’il y avait une composante génétique derrière. « Je me souviens qu’on lui a lancé la balle et qu’il nous l’a rendue, à 11 mois », s’est souvenu sa mère. « La chose normale chez n’importe quel enfant serait de la jeter dans n’importe quelle direction, mais il nous la rendait. » Élevé au numéro 40 dans le quartier de Münchestein, les habitants parlent de Federer comme d’un enfant sympathique, toujours actif, très confiant et pas du tout arrogant. Il n’avait qu’un défaut : quand il perdait, il valait mieux ne pas être dans les parages.

La première fois

Le temps a passé et le jour arrive enfin. À 3 ans et demi, Roger Federer a pris une raquette de tennis et a passé sa première balle au-dessus du filet. À 4 ans, il était déjà capable de passer 30 balles d’affilée, sans échec. Le Suisse s’est battu contre les murs de sa maison, contre la porte du garage, voire contre les placards. Sa sœur, de deux ans son aînée, est celle qui en a le plus souffert : « Il était comme un petit diable. » Le lien avec le tennis a été immédiat, mais cela ne l’a pas empêché d’essayer d’autres sports, la plupart avec un ballon. Finalement, il a réduit son choix à deux options : le football et le tennis. Roger Federer s’amusait, c’était un enfant heureux, même s’il n’était pas toujours le plus correct. Parfois, cela pouvait être épuisant, presque irritant. L’énergie qu’il avait était telle qu’il avait toujours des ennuis, faisant ce qu’il voulait, refusant d’obéir à tout ordre. À cet égard, il était assez capricieux, à la limite du grossier. « Il fallait le laisser planer comme il voulait, sinon il serait devenu un enfant intraitable », reconnaît Lynette Federer. Sa première idole a été Boris Becker. Lorsqu’il a conquis Wimbledon pour la première fois, Roger n’avait même pas quatre ans, mais lorsqu’il a perdu les finales de 1988 et 1990, les choses ont changé. Ses parents affirment que Roger Federer a commencé à pleurer devant la télévision en voyant comment ces trophées se sont retrouvés entre les mains de son rival, Stefan Edberg, l’homme qui de nombreuses années plus tard deviendrait son entraîneur. « Le tennis est le sport qui me procure le plus de plaisir », a déjà déclaré le joueur originaire de Bâle. « C’est vrai qu’il y a beaucoup de tension à tout moment, mais j’aime que les choses soient toujours entre mes mains, que ce soit gagner perdre. » Le rêve de devenir professionnel était sur le point de commencer, il avait les compétences et les moyens, mais ses parents n’ont jamais partagé cette foi. « Bien que beaucoup de gens le considéraient comme un garçon super talentueux, je ne l’avais jamais imaginé au sommet de l’Everest », a raconté Robert Federer. « Nous l’aurions soutenu quoi qu’il en soit, nous étions très exigeants, c’était avec sa discipline et son engagement. »

Ange ou démon ?

Sa sœur Diana n’aurait pas pu être plus correcte avec ce présage du petit diable. Roger Federer avait une magie particulière, c’était indéniable, mais les formes lui manquaient. Il a sauté des séances d’entraînement, a eu de multiples accès de colère et a affiché un tempérament si fort qu’il frôlait la violence. À l’école, les années passaient sans douleur ni gloire, passant les examens avec un minimum d’effort. « Nous savions qu’il n’était pas inutile, mais il ne montrait aucun intérêt pour quoi que ce soit », s’est souvenu sa mère qui, des années plus tard, serait fascinée par la maîtrise des langues de son fils. « Les matières étaient simples pour lui, il aimait la géographie et détestait les langues, mais rien de plus. » À l’âge de 6 ans, Roger Federer rencontre une personne qui l’accompagnera jusqu’à la fin de ses jours, l’un de ses meilleurs amis : le Suisse Marco Chiudinelli. On peut dire qu’ils ont tous les deux franchi chaque étape ensemble, bien que Roger les ait directement carbonisées. Leurs chemins se sont séparés lors du tournoi de Bâle, en 2017, lorsque Marco a disputé son dernier match professionnel avec la présence d’un Roger incapable de s’empêcher de pleurer dans les tribunes. Comme des enfants, ils étaient inséparables. Roger est entré au Ciba Old Boys Tennis Club à l’âge de 8 ans, à Bâle, où Marco arriverait également des mois plus tard. Ils aimaient s’entraîner ensemble, mais pas avec la même intensité. « Je me souviens que Roger avait perdu à l’entraînement contre pratiquement tout le monde », a raconté Marco Chiudinelli. « En fait, il était la seule personne que je pouvais battre à l’époque. Ensuite, quand il était temps de jouer à de vrais jeux, c’était là que vous voyiez les différences. Il appuyait sur l’interrupteur quand il voulait, là il devenait méconnaissable. » Adolf Kacovsky, un Tchécoslovaque qui était déjà au club depuis 37 ans, entrera dans l’histoire comme son premier entraîneur. « J’ai vite compris que Roger avait un talent naturel, il est né avec une raquette à la main », a expliqué le technicien dans les multiples biographies du Suisse. « Nous avons tous vu à quel point il était privilégié, il a appris n’importe quel geste en quelques tentatives, des choses qui ont pris trois semaines aux autres garçons. » Cependant, le talent du joueur suisse a grandi à la même vitesse que son génie indiscipliné. Les bons jours, il était très bon, mais les mauvais jours… c’était terrible. « J’avais l’habitude de jurer toute la journée en lançant ma raquette, c’était un désastre », a déclaré Roger Federer une fois qu’il était installé parmi l’élite du tennis mondial. « Mes parents étaient gênés, ils m’ont même proposé de me laisser, ils m’ont prévenu que si je continuais comme ça ils ne m’accompagneraient plus ou ne viendraient plus me voir. J’ai dû me détendre, faire la paix avec moi-même, mais cela a été un long processus. J’étais un garçon trop émotif, je me suis beaucoup énervé, il y a eu des matchs au cours desquels j’ai arrêté de voir la balle parce que je pleurais. » C’était le prix à payer pour un homme qui avait toujours un objectif manifeste : la perfection. Bien sûr, quand on veut être parfait à seulement 8 ans, la chose normale est que le train déraille. Ses parents ont affirmé qu’il pleurait même une heure après chaque défaite, mais Kacovsky n’était pas trop inquiet. C’est le Tchèque qui l’entend proclamer pour la première fois à haute voix ce rêve indicible que tous les enfants portent en eux : « Un jour, je veux être le n°1 mondial. »

L’homme qui a frotté la lampe du génie

Roger Federer était très bon, il pourrait bientôt être le meilleur joueur de tennis suisse. Avec le temps, peut-être le meilleur européen. Mais le meilleur joueur de tennis du monde ? Ce titre n’a pas généré le bruit attendu dans son environnement, il avait encore beaucoup à prouver. À l’âge de 11 ans, il commence à jouer sur le circuit Juniors, où il rencontre Severin Luthi (cinq ans de plus que lui) et Mirka Vavrinec (trois ans de plus). Mais ce n’est qu’à 12 ans que l’une des personnes les plus importantes de cette histoire entre en scène : Peter Carter. L’ancien joueur australien travaillait en Suisse depuis un certain temps et, plus qu’un entraîneur, il a fini par être un ami inséparable de Roger Federer, ainsi que son meilleur tuteur. « Il était formidable, son talent tombait du ciel, il pouvait tout faire avec la balle avec une telle facilité », a déclaré Carter à propos de ces premiers mois de relation. « La meilleure chose, c’est qu’il a appris très vite, rien qu’en regardant les matches de Becker ou de Sampras. C’était un progrès constant. Tout ce qu’il voulait, c’était passer un bon moment, il lui manquait juste un peu de concentration. » Cette concentration arrivera un an plus tard, une fois toute la technique assimilée dans son poignet. L’Australien accompagnera Federer pendant ses premières années sur le circuit, jusqu’à ce qu’un accident de voiture lui soit fatal lors de l’été 2002. C’était et c’est toujours la perte la plus douloureuse que le Suisse ait subie dans toute sa carrière. « Toute ma technique, je la dois à Peter », a déjà expliqué l’homme aux 20 titres du Grand Chelem. « En plus du respect que j’ai appris à avoir pour chaque rival. Je ne pourrai jamais être assez reconnaissant. » Enfin, juste avant ses 13 ans, Roger Federer a décidé d’arrêter les entrainements de football et de se concentrer à 100 % sur le tennis. Une décision qui l’a conduit à quitter son domicile et à passer les deux pires années de sa vie à Ecublens, ville où se trouvait le Centre national suisse de tennis. Ce serait le tremplin définitif pour devenir professionnel, en 1997. La suite de l’histoire, vous la connaissez déjà. Même s’il semble rester un dernier chapitre à écrire.

Crédit photos : @Axelistonn, @JeuSetMaths, @esracelep, @hopeIessaura

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